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集装箱改变的世界

      2017-06-29 10:09:29      分享新闻到

  新泽西州的纽华克港,1956年4月26日,一架起重机把58个铝制卡车车厢装到了一艘停泊在 ...

新泽西州的纽华克港,1956年4月26日,一架起重机把58个铝制卡车车厢装到了一艘停泊在港内的老游轮上。5天之后,这艘“理想X号”(Ideal-X)驶入了休斯敦,在那里有58辆卡车正等着装上这些金属货柜。把它们运往目的地。一次革命就这样开始了。
数十年过后,当巨大的拖车统治了高速公路时,当装满了一排排集装箱的火车隆隆的穿行于夜色之中时,我们很难真正地理解集装箱给这个世界带来了多大的变化。在1956年,中国还不是世界工厂,购物者在美国堪萨斯州中部的商店里还不常看到巴西的鞋子和墨西哥的吸尘器,日本的家庭还吃不上产自美国怀俄明州的牛肉,法国的服装设计师也还没有把他们的高架服装放在土耳其或越南来裁剪和缝制。在集装箱出现之前,货物的运输非常昂贵,以至于有很多东西跨越半个国家运输都不划算,更不用说跨越半个地球了。
集装箱为什么如此重要呢?当然不是因为集装箱本身。一个冷冰冰的铝制或钢制大箱子,上面有很多的焊缝和铆钉,底部铺着木板,其中的一端有两扇巨大的门——标准的集装箱非常像一只马口铁罐头盒。这件实用的东西,它的价值不在于它是什么,而在于它被怎样使用。对一个高度自动化、低成本和低复杂性的货物运输系统来说,集装箱就是核心。
集装箱降低了货物运输的成本,从而改变了世界经济的形态。薪水低、待遇差、靠在各个港口装船和卸船为生的劳工大军已不复存在,他们在码头旁边形成的拥挤社区如今已成回忆。因为不适合集装箱贸易或者就是因为不被需要了,一些几个世纪以来一直是海上贸易中心的城市,比如纽约和利物浦等,只能眼睁睁地看着它们的码头区以惊人的速度衰落。过去,一些为了靠近供应商和客户,不得不在市区内忍受高昂的成本和陈旧的工厂,而如今它们早就已经搬走了。一些有着近百年历史的值得尊敬的轮船公司,因为无力承担适应集装箱运输所需的巨大成本而垮掉了。过去,满世界跑的商船水手们可以在异国的港口上岸玩儿好几天,而如今,他们只能在存在放集装箱的偏僻堆场上逗留几个小时,一旦高速的起重机完成了那些金属箱子的装卸,他们的船就会立刻拔锚启航。
集装箱不仅帮我们摧毁了旧经济,同样也帮我们建立了新经济。像釜山和西雅图等一些过去昏昏欲睡的港口,现在已经进入了世界大港的前列。另外,在一些以前从来没有港口的地方,比如英国的费利克斯和马来西亚的丹戎帕拉帕斯,现在已经建起了大量的新港口。如今,远离主要人口中心的小城镇,可以利用其廉价的土地和较低的工资,来吸引那些不再需要靠近港口以实现廉价运输的工厂。过去摊子铺得很大,从头到尾有数千种制造产品的大工业中心,如今已经让路给那些规模小、更加专业化、在不断延伸的供应链上给彼此运送零件和半成品的工厂。尽管穷国还在艰难地攀爬经济发展的阶梯,但对它们来说,成为遥远富国的供应者已不再是不切实际的梦想。庞大的工业中心如雨后春笋般地在洛杉矶和香港等地兴起,而这不仅仅是因为运进原材料和运出产品的成本直线下降了。

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